Uruguay y la Cuenca Atlántica ...

 

*Este artículo está editado para maestros y educadores (Forma parte del libro Diagnóstico Socioambiental Participativo en Uruguay) , editado por REDES/ Amigos de la Tierra y El Tomate Verde Ediciones, cuyos autores son  Marcel Achkar, Ana Domínguez y Fernando Pesce,

LOCALIZACIÓN

La Cuenca Atlántica se localiza al sureste del Uruguay, extendiéndose entre los 33°42’37” – 34°57’52” de latitud sur y entre los 53°19’46” – 55°11’01” de longitud oeste. Cubre un área de 6.517 Km2. El 59% del territorio de la cuenca se encuentra en el Departamento de Rocha (3.843 Km2) y el 41 % restante en el Departamento de Maldonado (2.674 Km2). El Sistema de la Cuchilla Grande actúa como interfluvio principal con alturas entre 300-400 metros. La escorrentía superficial drena en cursos fluviales de corta extensión hacia los sistemas de lagunas litorales y hacia el Océano Atlántico.

ESQUEMA I

RASGOS GENERALES

La Cuenca Atlántica integra el principal corredor turístico del país, dado el conjunto de atractivos y contrastes paisajísticos en ella existentes: playas oceánicas, sierras, sistemas lacustres y un conjunto de ecosistemas con gran diversidad biológica como palmares, humedales y esteros. La característica principal de esta cuenca es la complejidad y la fragilidad ecosistémica. Entiendes esta palabra?

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La diversidad paisajística y ecosistémica han posibilitado el desarrollo de múltiples actividades productivas en la cuenca: ganadería extensiva, agricultura, pesca, turismo, industrias, puertos, minería, que han producido una serie de impactos acumulativos.

 
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Desde la segunda mitad del siglo XX se han promulgado una serie de Decretos con objetivos proteccionistas. En el año 1977 se decretó Parque Lacustre y Área de Uso Múltiple al territorio comprendido entre la Ruta Nacional Nº 10 y el mar con la finalidad de preservar los ambientes naturales y las bellezas paisajísticas a los efectos de promover la actividad turística. En el año 1990 se decretó Reserva Turística Nacional a la costa oceánica de Rocha con fines conservacionistas.

De la futura reglamentación de la Ley que en el año 2000 estableció la creación y gestión del Sistema Nacional de Áreas Protegidas, es de esperar que los diversos ecosistemas y escenarios paisajísticos de la cuenca queden incluidos en el mismo. Sin embargo, a pesar de los Decretos gubernamentales vigentes, los impactos ambientales se han sido incrementando, destacándose: el crecimiento urbano de los principales balnearios como Punta del Este, José Ignacio, La Paloma, la forestación de grandes extensiones del territorio litoral, la salinización de acuíferos por exceso de bombeo principalmente en el verano y la desecación de bañados con fines agrícolas.

CARACTERIZACIÓN GEOGRÁFICA

El territorio de la Cuenca Atlántica puede subdividirse en tres unidades paisajísticas: Sierras, Colinas y Lomadas y Llanuras y Planicies.

Sierras cristalinas/metamórficas

Se encuentran localizadas al norte de la cuenca coincidiendo con la divisoria del escurrimiento superficial. Las alturas promedios oscilan en 300 metros, destacándose alturas de 500 metros al norte, en donde se desarrollan las elevaciones máximas del país. En el paisaje serrano se destacan los interfluvios aplanados con afloramientos rocosos.

En las sierras rocosas predominan los suelos superficiales de fertilidad natural media, con permeabilidad moderada, buen drenaje y alto riesgo de sequía. La rocosidad y superficialidad constituyen las principales limitantes para el uso agrícola de estos suelos. En los interfluvios no rocosos y en las laderas se desarrollan suelos de fertilidad natural media, permeabilidad lenta, drenaje moderado y riesgo medio de sequía. La superficialidad y pedregosidad actúan como limitantes para el uso agrícola de estos suelos.

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Los ecosistemas predominantes son la pradera estival de tapiz ralo algo abierto y el matorral y monte serrano.

 
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La pecuaria extensiva mixta es la principal actividad económica rural ocupando el 70% del territorio. Los cultivos forestales son el rubro más dinámico a partir de 1987 año en el que se promulgó la Ley de Promoción Forestal. La densidad de población rural es de 1 a 2 hab./Km2.

Colinas y lomadas

Se encuentran localizadas en el centro y suroeste de la cuenca en altitudes entre 50-250 metros. Predominan en el paisaje las colinas cristalinas no rocosas con interfluvios aplanados y lomadas fuertes a suaves. En las zonas altas e interfluvios aplanados se desarrollan suelos de fertilidad natural media, permeabilidad lenta, drenaje moderado y riesgo de sequía medio. En las laderas los suelos presentan fertilidad media, permeabilidad lenta, drenaje moderado y riesgo de sequía medio. Tienen como limitante natural para el uso productivo el riesgo potencial de erosión.

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En las colinas cristalinas se desarrollan praderas invernales de tapiz denso y abierto con parque y monte serrano como ecosistemas predominantes. En las riberas se desarrolla el monte fluvial. En las lomadas el ecosistema predominante es la pradera estival de tapiz denso con parque.

 
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La principal actividad económica rural de esta unidad paisajística es la ganadería extensiva con predominio bovino que ocupa aproximadamente el 70% del territorio. Al sur de esta unidad se han implantado monocultivos forestales que ocupan entre el 5-9% de la superficie. La densidad de población rural es de 2 a 5 hab./Km2. Los principales centros urbanos son San Carlos en el Departamento de Maldonado con 24.030 habitantes y en el Departamento de Rocha la ciudad capital con 26.021 habitantes y Castillos con 7.346 habitantes.

Llanuras y planicies fluviales

Se extienden al sur y este de la cuenca y en las riberas de los principales cursos fluviales. Predominan en el paisaje las planicies, depresiones, dunas y cordones litorales. Las altitudes oscilan entre los 0-50 metros. Constituye en su conjunto una planicie sedimentaria en la que predominan los sedimentos limo-arcillosos. La existencia de lagunas litorales está vinculada a la última regresión marina ocurrida durante el Cuaternario.

En las llanuras altas y medias se desarrollan suelos de fertilidad natural media a baja, permeabilidad lenta, drenaje pobre y riesgo de sequía bajo. En las llanuras bajas es común la ocurrencia de suelos de fertilidad natural alta, permeabilidad lenta, drenaje pobre y riesgo de sequía bajo. En los cordones litorales se desarrollan suelos de fertilidad natural muy baja, permeabilidad rápida, drenaje excesivo y riesgo de sequía muy alto y diversos sistemas de dunas costeras.

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Existe una gran diversidad de ecosistemas: pradera estival de tapiz denso, parque de palmares asociados a la pradera estival, comunidades psamófilas en el litoral atlántico y esteros y humedales en las áreas deprimidas.

 
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Las principales actividades económicas rurales son la pecuaria bovina cárnica extensiva y los cultivos forestales. Existe una cuenca lechera de reducida dimensión periurbana a las ciudades de Maldonado y Punta del Este, con una producción restringida de entre 2 a 8 millones de litros anuales. La superficie con cultivos forestales ocupa una extensión de entre un 10-22% del territorio.

La densidad demográfica rural es de 1 a 5 hab./Km2 en el área correspondiente al Departamento de Rocha y de 5 a 15 hab./Km2 en el área correspondiente al Departamento de Maldonado incrementándose en las proximidades de las ciudades de Maldonado y Punta del Este. Los centros urbanos más importantes son en el Departamento de Maldonado, la ciudad capital con 49.309 habitantes y Punta del Este con 8.252 habitantes y en el Departamento de Rocha La Paloma con 3.084 habitantes y Chuy con 9.805 habitantes.

ESQUEMA II

DIAGNÓSTICO SOCIOAMBIENTAL

Unidades paisajísticas y degradación del sistema ambiental

La degradación de los ecosistemas naturales de la cuenca responde a varias causas. En el paisaje de sierras y en los valles y planicies fluviales la degradación del monte nativo se debe a la tala indiscriminada para la obtención y comercialización de leña como fuente de energía para uso doméstico y/o industrial. La implantación de monocultivos forestales con especies foráneas de rápido crecimiento contrae territorialmente la extensión de la pradera y del monte natural, sustituyendo ecosistemas diversos que son hábitat de fauna variada, por sistemas homogéneos.

En las llanuras y planicies fluviales son tres los ecosistemas degradados a destacar: los palmares de butiá en las proximidades de Castillos, las comunidades psamófilas del litoral atlántico y los humedales del este. Los palmares de Castillos asociados al ecosistema de praderas se encuentran en retroceso debido principalmente al pastoreo, actividad que afecta los retoños. Las comunidades psamófilas costeras fueron siendo sustituidas por los cultivos forestales, mayormente de pinos que se instalaron en la ribera atlántica al sur de la Ruta Nacional Nº 10 con la finalidad de fijar los arenales y dunas litorales para la construcción de viviendas e infraestructura balnearia con fines turísticos, quedando en la actualidad muy restringido a pequeñas extensiones. Los humedales del este, concebidos desde la perspectiva productivista como tierras sin ningún provecho han sido desecados progresivamente para la práctica agrícola arrocera, aún en momentos en que los gobiernos del Uruguay firmaban Convenios Internacionales para protegerlos por la biodiversidad intrínseca a estos ecosistemas y como hábitat de especies de fauna migratoria (Tratado de RAMSAR, 1977).

La degradación ambiental producto del uso inapropiado de los suelos está vinculada a la extensión territorial de los cultivos de arroz al este de la cuenca y a los monocultivos forestales con especies exóticas a gran escala al sur de la cuenca. Estos últimos se fomentaron a partir de dos Leyes de Promoción Forestal. En la década de 1970 se impulsó la forestación para “ganar tierras a los arenales costeros” cuando a escala internacional se establecían programas internacionales para luchar contra la desertificación y en Uruguay, las dunas costeras se valorizaron como desiertos improductivos a colonizar. Y a fines de la década de 1980, la demanda creciente de madera y pasta de celulosa en el mercado internacional fue la causa principal de la promoción forestal. Las consecuencias sobre el sistema ambiental han sido el incremento de los procesos de erosión de suelos y la pérdida de biodiversidad ecosistémica.

Los procesos de erosión costera tienen como principales desen­cadenantes la actividad turística y portuaria. En la costa atlántica de la cuenca se extienden una sucesión prácticamente ininterrumpida de balnearios que integran el principal corredor turístico del país. El impacto ambiental en los paisajes costeros (que desde el punto de vista geomorfológico son los más dinámicos y frágiles) se vincula a la construcción edilicia y de infraestructura en los cordones arenosos litorales. La destrucción directa de las dunas, la alteración de la dinámica de las arenas por aumento y concentración de la escorrentía superficial o la construcción de estructuras rígidas en la costa, incre­mentan la energía erosiva en las playas. Las plantaciones forestales realizadas en algunos sitios costeros como en el caso de Cabo Polonio actúan como cortina que frena el tránsito fluido de arenas en la línea de costa y que han afectado el funcionamiento del sistema dunar costero.

La contaminación de las aguas superficiales y subterráneas en la cuenca se vincula a las actividades agropecuarias y turísticas: el empleo indiscriminado de agrotóxicos (en los cultivos arroceros y forestales), la sobreexplotación de acuíferos en temporada turística alta (que puede ocasionar la salinización de las napas freáticas y acuíferos como ha ocurrido en el caso de La Paloma, Rocha), y la falta de saneamiento en los centros poblados. Los procesos de contaminación hídrica podrían agravarse en el caso de concretarse los proyectos de extracción de arenas negras en la costa de Rocha y la instalación del puerto de aguas profundas y la central logística en La Paloma.

Uso predominante del suelo y procesos de contaminación y calidad de aguas

En el espacio rural de la cuenca las dos principales actividades económicas que actúan como causas de procesos de contaminación y afectación de la calidad de las aguas son los cultivos arroceros y forestales debido al empleo masivo y sin control de agrotóxicos. La degradación de la calidad de las aguas se produce por los contaminantes que ingresan a los suelos por infiltración, percolan a las napas freáticas, escurren hacia los cursos fluviales superficiales y potencialmente infiltran hacia los acuíferos.

La erosión de suelos y el empleo de fertilizantes para el mantenimiento productivo de los sistemas agrícolas desencadenan procesos de contaminación orgánica en los sistemas lóticos costeros. El escurrimiento superficial y sub-superficial que desagua en las lagunas aporta volúmenes considerables de nitrógeno y fósforo (que desencadenan procesos de eutrofización), fenómeno de afectación de la calidad de las aguas en las Lagunas Garzón, Rocha, Castillos y Negra.

En el ámbito urbano las principales causas de contaminación ambiental son el saneamiento insuficiente o inadecuado, el manejo de residuos sólidos y los sistemas de transporte. En los centros urbanos de la cuenca el régimen de saneamiento se presenta como un servicio insuficiente o inexistente principalmente en los barrios periféricos que se fueron originando como producto de la extensión del entramado urbano, fenómeno que no fue acompañado con la extensión del servicio de saneamiento. La evacuación de las aguas servidas se realiza mediante la construcción de pozos negros (con o sin robadores) o directamente en los cursos de agua.

En el caso particular de Maldonado (excepto Aiguá) la privatización de los servicios de abastecimiento de agua potable y saneamiento, concesionados por el gobierno uruguayo a las empresas Aguas de la Costa y URAGUA a partir del año 1992 y 1999 respectivamente, ha generado una serie de problemas ambientales. En el primer caso se destaca el incremento de tarifas fijas por conexión al servicio de agua potable y saneamiento. El manejo ineficiente que quedó evidenciado cuando, en enero de 2001, la empresa evacuó las aguas servidas directamente a las aguas del puerto de Punta del Este, provocando contaminación orgánica costera en plena temporada turística veraniega y la sobreexplotación de la Laguna Blanca generando degradación ecosistémica.

La recolección y la deposición final de residuos domiciliarios (incrementados en temporada alta estival) e industriales en verte­deros a cielo abierto y sin impermeabilizar es causa de contaminación aérea por emisión de olores; hídrica por infiltración de lixi­viados en las napas freáticas, acuíferos y cursos fluviales superficiales y degradación paisajística. Se destaca el volumen de producción de residuos en la ciudad limítrofe del Chuy producto de la actividad comercial.

En las zonas portuarias de Punta del Este y La Paloma la contaminación de las aguas tiene como causa principal el vertido de efluentes y residuos de los medios de transporte marítimo.

ESQUEMA III

Extranjerización de la tierra y problemas socioeconómicos

Los máximos porcentajes de extranjerización de la tierra se localizan en las zonas costeras de Maldonado próximas a Punta del Este que oscilan entre el 50-70% y en Rocha entre el Puerto de La Paloma y Cabo Polonio con valores entre el 25-50%. En ambos lugares la extranjerización de la tierra está vinculada a la adquisición de establecimientos rurales próximos a la faja costera con finalidades turísticas debido a los recursos paisajísticos o ecosistémicos que le confieren bellezas escénicas valorizadas como soporte de la actividad. También ocurre extranjerización de la tierra en establecimientos rurales en los que se han implantado monocultivos forestales en las zonas costeras y serranas de la cuenca y en los establecimientos arroceros en las planicies anegadizas del este.

La tenencia de la tierra bajo propiedad de extranjeros o sociedades anónimas se asocia a otro problema socioambiental de relevancia en la cuenca que es la dificultad que existe para acceder a las tierras destinadas al laboreo agrícola o para explotaciones pecuarias que pudieran satisfacer emprendimientos de colonización agropecuaria para productores familiares uruguayos.

Las condiciones laborales y salariales de los trabajadores rurales en el sector arrocero, entre los que se incluyen extranjeros procedentes de Brasil, han sido tradicionalmente las causas que afectan la calidad de vida de la población. Este hecho se reproduce también en las explotaciones forestales.

En los centros poblados de la cuenca los problemas socioeconómicos relevantes refieren a la exclusión social y espacial que afectan a un gran porcentaje de la población. Las pérdidas de fuentes de trabajo o el empleo restringido a la temporada estival en los centros turísticos aparecen como la principal causa de la marginación productiva y económica de los trabajadores. Este fenómeno está asociado al incremento de los asentamientos urbanos irregulares que surge como respuesta a la imposibilidad de acceso a viviendas dignas producto de la especulación inmobiliaria. También el acceso a los servicios públicos básicos afecta la calidad de vida de la población urbana de menores recursos, en donde se destacan los problemas en los servicios de cobertura de salud.

Al norte de la Ruta Nacional Nº 9 el acceso a medios de transporte público colectivo desarticula las posibilidades de comunicaciones entre los territorios del norte de la cuenca con los principales centros urbanos proveedores de servicios públicos básicos.

ESQUEMA IV

Emprendimientos sustentables y participación social

Los proyectos y emprendimientos en prácticas de agricultura sustentable se destacan en los espacios periféricos a los principales centros urbanos como sistemas de producción que generan trabajo familiar o comunitario y que permiten el acceso a alimentos de calidad segura, con prácticas amigables que mejoran la calidad ambiental y de vida de la población involucrada.

Las organizaciones ciudadanas como espacios para la participación social están vinculadas a proyectos colectivos tendientes a mejorar la calidad de vida de la población (organizaciones sindicales, gremiales y ONGs), a sistemas de protección ambiental para la conservación de ecosistemas en riesgo (palmares, monte de ombúes, bañados), para reivindicar el mejoramiento de la calidad ambiental y paisajístico del lugar (vecinos de La Coronilla) o para enfrentar proyectos u obras insustentables (puerto de La Paloma).

En el caso particular de Maldonado deben destacarse las experiencias de movilización ciudadana rechazando la privatización de los servicios de abastecimiento de agua potable y saneamiento, denunciando el manejo ambientalmente irresponsable de la empresa Aguas de la Costa en la extracción de recursos hídricos que concluyó en el desecamiento de la Laguna Blanca, en la pérdida de calidad de agua por tratamiento de potabilización inadecuado y en la contaminación orgánica de la costa por vertido de efluentes.

Las experiencias en Educación Ambiental ya sean en ámbitos educativos formales o informales han tenido como finalidad promover la necesidad del mantenimiento de la biodiversidad, la conservación de los ecosistemas y la protección a especies de flora y fauna en riesgo de extinción.

Se destacan además experiencias de recolección selectiva y reciclaje de residuos en los centros urbanos.

ESQUEMA V

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